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Vidéo - Des vols commerciaux dans l’espace pour la fin de l’année

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Virgin Galactic se rapproche chaque jour un peu plus du premier vol commercial dans l’espace de l’histoire. Le 10 janvier, le prototype SpaceShipTwo (SS2), a en effet effectué au départ de sa base californienne aux Etats-Unis son troisième vol d’essai supersonique.

Amarré à une navette, le vaisseau fabriqué exclusivement en matériaux composites a été lâché à 14 000 mètres (46 000 feet). Dave Mackay et Mark Stucky, les deux pilotes d’essais à bord, ont alors allumé le réacteur.

A 1 700 km/h (1 000 miles per hour), il ne leur aura fallu que 20 secondes pour atteindre pour la première fois avec cet appareil les 21 000 mètres d’altitude (71 000 feet).

Lors de ce petit tour dans l’espace, le nouveau revêtement de protection thermique et les systèmes de contrôle permettant de manœuvrer le vaisseau dans l’espace ont pu être testés. 

Depuis le lancement du projet en 2004, Richard Branson n’a jamais été aussi prêt du but. Le patron de Virgin Galactic maintient donc son objectif de lancer les premiers vols commerciaux suborbitaux d’ici la fin de l’année. 640 candidats spationautes, que nous avions rencontré en 2012 au salon aéronautique de Farnborough trépignent d’impatience. Il faut dire que pour vivre 5 minutes d’apesanteur à 110 kms (70 miles) au-dessus de nos têtes, chacun a versé 50 % d’acompte sur le prix du billet qui s’élève à 250 000 dollars. Un tarif qui inclus néanmoins trois journées de "préparation". 

Le vol inaugural sera retransmis en direct sur la chaine américaine NBC, et les premiers passagers à se jeter à l’eau, pardon dans l’espace, sont déjà connus. Dans la famille Branson, il y aura en effet le père, le fils et la fille. Une façon de montrer l’exemple et d’entrer, en même temps, dans la postérité.

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